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29marzo

Por ALEJANDRO REBOSSIO (Buenos Aires)

Marcos Galperin (Buenos Aires, 1971) es un superviviente. La hecatombe que resistió es la peor que ha sacudido al sector tecnológico, el estallido de la burbuja puntocomMercado Libre, una de las empresas latinoamericanas más poderosas de la que es el fundador y consejero delegado, capeó con él el temporal. Tres lustros después, el panorama es bien distinto. Galperin  confía en que todo el sector de tecnologías de la información (TIC) se desarrolle más en Latinoamérica. RETINA, el foro iberoamericano de transformación digital de EL PAÍS, ha hablado con él sobre pasado, presente y futuro de este deseo por la transformación digital de la región.

P. ¿Cómo ve el ecosistema tecnológico argentino y latinoamericano después de lo que fue la burbuja de los 2000?

R. Lo veo bien, madurando, más sólido de lo que era en ese momento. Para empezar, entonces no había ninguna empresa que había empezado en un garaje y que se había convertido en un éxito. Hoy hay muchas. Tal vez Mercado Libre sea la más grande, pero hay muchas otras, como Despegar, Etermax, Global, por decirte algunas de Argentina.

Sigue habiendo muchas startups, como había en ese momento, y empresas que están en el medio, que se lanzaron y que están en la lucha por sobrevivir, por crecer. Hay mucho más capital formal de lo que había en ese momento.

Nosotros nos financiamos con bancos, con gente que no son típicamente inversores de riesgo, y por eso también estalló la burbuja, porque apenas las cosas se ponían difíciles, retiraban el capital y salían del juego. En cambio, si uno tiene inversores de riesgo, están más acostumbrados y saben que toma más tiempo para que esa gente que empieza en un garaje pueda salir a la bolsa.

Hay varios fondos de riesgo especializados en la región, y el más importante es dos excompañeros nuestros de Mercado Libre. Hay muchas incubadoras que antes no había, muchas gubernamentales apoyadas por fondos públicos, ya sea de gobiernos nacionales, municipales o provinciales; pero también hay incubadoras en las universidades. Este ecosistema genera empleo y riqueza sustentable de una forma meritocrática, y que creo que es muy positiva para la sociedad de América Latina.

“Creo que Argentina está en una posición de liderazgo en la región”

P. ¿Esa descripción de Argentina vale para el resto de América Latina?

R. Creo que Argentina está en una posición de liderazgo en la región. Tal vez sea una posición que en el pasado Argentina tuvo en otras áreas y hoy no las tiene.

P. ¿Ve a algún otro país líder en América Latina?

R. Estos fenómenos que te comentaba están sucediendo en todos lados. Hay algunos gobiernos, como el chileno o el mexicano, que fomentan el emprendimiento con políticas muy bien pensadas. Y en otros países es un intendente (alcalde) o un gobernador (de provincia) el que toma la iniciativa.

También es interesante que en el mundo de emprendedores el tema de la nacionalidad prácticamente no interesa. Lo que interesan son las ideas y las posibilidades que tengan esas ideas de tener éxito, las tecnologías que se están utilizando, las industrias establecidas que se están pensando en transformar.

P. Usted habla del apoyo de los gobiernos, pero casos como el de Argentina no parece ser fruto del apoyo gubernamental

R. Definitivamente no.

P. Hay países que apoyan el emprendimiento y después no logran buenos resultados. 

R. Singapur es un ejemplo perfecto de eso. Tiene unas políticas espectaculares, pero no se produce esa magia…

P. En América Latina, ¿qué países sí logran desarrollos como el argentino sin el apoyo del Estado?

R. Brasil y Colombia. Son muy emprendedores, de tomar riesgos, muy proclives a probar las nuevas tecnologías.

P. ¿Qué factores son los que llevan a que un país tenga ese emprendimiento?

R. Emprender está totalmente relacionado con tener una alta tolerancia al fracaso. Las culturas que toleran más el fracaso tienden a ser más emprendedoras. Es imposible ser emprendedor si uno no se siente cómodo con la incertidumbre, sin saber cuánto voy a ganar este mes o este año o si voy a ganar algo o voy a perder todo. El argentino por naturaleza es muy emprendedor y además los últimos 70 años ha lidiado con unas economías de incertidumbre total. Lo que es una incertidumbre dramática para un ciudadano de Primer Mundo, para un argentino es cuestión de todos los días.

“Es imposible ser emprendedor si uno no se siente cómodo con la incertidumbre”

P. ¿Qué papel va a jugar Latinoamérica en el sector tecnológico en el mediano plazo en el mundo?

R. Si podemos mantener el rol que tenemos y aumentarlo, estaría muy bien. Si uno mira lo que ha pasado en Europa es bastante dramático. En Europa no hay ni una empresa como Mercado Libre. Hay muy pocos casos de empresas autóctonas europeas que hayan sido exitosas. Es un lugar donde las empresas norteamericanas han dominado absolutamente. En América Latina creo que hay varias empresas locales que tienen posiciones muy interesantes y tenemos que aspirar a que eso se siga.

P. ¿Qué ha impedido que América Latina tuviera un desarrollo mayor?

R. Históricamente, a nivel mundial, América Latina no ha tenido la posición de liderazgo en la tecnología. No sé si se puede decir en otras situaciones que América Latina ha estado en determinadas métricas delante de Europa. En lo que respecta a empresas nuevas de tecnología está bastante bien América Latina. Tal vez porque es tan complicado para las empresas de otras partes del mundo entrar a América Latina porque, si bien es una región única, cada país tiene sus propias leyes, dificultades, burocracias. Quizás el Sudeste asiático es parecido.

Los factores que América Latina necesita para seguir creciendo son una mayor cantidad de ingenieros, mayor cantidad de gente que se dedique a las ciencias duras, una cultura del trabajo importante. Si uno va a Silicon Valley se va a encontrar con un grupo de gente que no hace más que hablar del trabajo. Están absolutamente todos obsesionados con lo que están haciendo. Días de semana, fines de semana, días, noches, madrugadas… Si a eso le sumas políticas de largo plazo que vienen del Estado, el factor educativo, la promoción de emprendimientos, que sea muy fácil armar una sociedad, que sea muy fácil abrir una cuenta bancaria, etcétera, muchísimo mejor.

P. Y el tema macroeconómico y la financiación…

R. Por supuesto. Cuando te va bien, que tengas un mercado de capitales al que puedas salir. También el mundo se ha hecho global y hoy una empresa como nosotros puede salir a la bolsa en EE UU o se puede financiar con fondos norteamericanos. Todas las empresas latinoamericanas que te comenté se han financiado en el extranjero. Lo que hay muy interesante en Argentina es una cantidad importante de inversores para cuando uno está comenzando.

“Lo que hay muy interesante en Argentina es una cantidad importante de inversores para cuando uno está comenzando”

P. ¿Cuáles son las claves para la transformación digital de América Latina?

R. Hacen falta políticas. América Latina es una región complicada porque es grande. La gente no entiende lo que grande que es Argentina: es como casi la mitad de Europa. Brasil solo es más grande que toda Europa y tiene una selva en el medio que es más grande que el 80% de Europa. Cada país de Latinoamérica es muy grande y muy complejo geográficamente. Eso hace que la conexión de banda ancha típica, de fibra óptica, sea muy difícil de desarrollar en toda la región.

Si queremos tener un desarrollo digital lo primero que necesitas tener es una muy buena conectividad de banda ancha en todos los países. Y eso requiere muchas inversiones, economías predecibles porque las empresas que vienen a hacer esas inversiones quieren tener un retorno. Con alta inflación o alta intervención del Estado o cambio de reglas cada dos por tres, estas inversiones no acontecen, y eso es lo que pasó en Argentina en los últimos años.

“Cada país de Latinoamérica es muy grande y muy complejo geográficamente. Eso hace que la conexión de banda ancha típica sea muy difícil de desarrollar en toda la región”

Se dejaron de hacer muchas inversiones y utilizar un teléfono celular [móvil] en Argentina es cada vez más difícil porque se cae la comunicación. Creció la cantidad de dispositivos, pero no se hicieron las inversiones en las líneas, en la infraestructura del ancho de banda. Así que lo número uno es tener una muy buena infraestructura de Internet para todo el mundo. Lo segundo es que haya acceso a los dispositivos que uno utiliza para conectarse, cada vez más con celulares. Por último, tiene que haber aplicaciones que sean buenas, útiles. Eso es lo que estamos tratando de hacer nosotros.

P. ¿Cómo llegó Mercado Libre al éxito?

R. Es la combinación de factores. Armamos un muy buen equipo, armamos una muy buena tecnología, un muy buen producto, fuimos muy perseverantes a lo largo de estos 17 años en incorporar las distintas tecnologías a medida que iban apareciendo, y fuimos creciendo muy bien a medida que fue creciendo el mercado. Empezamos siendo un sitio de subastas, de cosas usadas entre individuos, y evolucionamos enormemente porque hoy solo el 1% de lo que se hace es subasta, el 99% es a precio fijo, el 85% son productos nuevos, vendidos por grandes marcas.

P. ¿Qué errores crees que habéis cometido en estos años?

R. Tal vez, cuando estábamos convencidos de algo, no lo hicimos más agresivamente, no nos enfocamos más en el producto. Nosotros siempre fuimos mucho mejores en crear que en vender. Si uno mira todos los casos de éxito de América Latina, ganó siempre el mejor producto. Nunca ganó el que hizo más marketing. Acá había campañas por todos lados de Yahoo, Terra, pero Google y Facebook nunca hicieron campañas masivas.

“Si uno mira todos los casos de éxito de América Latina, ganó siempre el mejor producto. Nunca ganó el que hizo más marketing”

P. ¿Qué aspiraciones a futuro tiene la empresa?

R. El año pasado estuvimos cerca de 30 millones de usuarios activos. En América Latina hay 600 millones de personas. No veo ningún motivo por el cual no deberíamos en algún momento del año contactar a 600 millones de personas. Hoy tenemos cinco transacciones por persona por año, mucho más de lo que teníamos hace unos años, pero ese número puede llegar a 30, 40, 50, como tiene Alibaba en China.

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